JOHN STEELE, EL PARACAIDISTA DEL CAMPANARIO DE SAINTE-MÈRE-EGLISE

Lo prometido es deuda y hoy nos toca hablar del paracaidista más famoso del Día D hasta que en 2001 se estrenó la magnífica serie de HBO Band of Brothers.

Iglesia de Sainte Mere Eglise

Si alguien nos pregunta por Sainte-Mère-Eglise lo  primero que se nos viene a la cabeza es ese muñeco a tamaño real que está colgado de un paracaídas en la torre de su Iglesia. Representa al soldado John Steele que se ha convertido en el símbolo del pueblo.

John Steele

John M. Steele nació en Metropolis, Illinois, el 29 de noviembre de 1912. Cuando Pearl Harbor fue atacado por los japoneses, John Steele se alistó en las tropas paracaidistas  siendo destinado a la división 82ª, la famosa All Americans del sargento York, que acababa de ser reconvertida a división aerotransportada. Asignado en la compañía F del regimiento 505, en mayo de 1943 John fue trasladado al Norte de África para participar en la Operación Husky que es como se denominó a la invasión de Sicilia. La noche del 9 de julio de 1943 Steele tuvo mala suerte y se rompió una pierna. Una vez dado de alta en el hospital, combatió desde Salerno hasta Nápoles, desde donde la 82ª División fue trasladada a Inglaterra para descansar y comenzar la preparación de la Operación Overlord.

Sainte-mère-Eglise, campanario y muñeco de John Steele

La 82ª tenía como misión liberar Sainte-Mère-Eglise y el destino llevó a John Steele justo al centro del pueblo. No volvió a tener suerte en su segundo salto, esta vez la metralla alcanzó a Steele en una pierna. Esta herida no le permitió dirigir su paracaídas y se dio cuenta de que iba directo, literalmente, a un infierno de fuego, alemanes disparando a todo lo que bajaba del cielo y además su destino no era otro que el campanario de la Iglesia. Steele quedó colgado de su paracaídas en un pináculo de la torre de la iglesia y desde ahí fue testigo durante dos horas de la batalla que se desarrollaba abajo. John se hizo el muerto y posteriormente fue capturado por los alemanes. Cuando era trasladado logró escapar y encontrar a su unidad. John Steele participaría en la Operación Market-Garden, la Batalla de las Ardenas, el cruce del río Rin para las operaciones finales de la guerra hasta que finalmente la guerra terminó.

John Steele, de vuelta en Sainte Mere Eglise

Después de la guerra, John Steele regresó varias veces a Sainte-Mère-Eglise para las conmemoraciones del Dia-D. Murió prematuramente en Carolina del Norte en 1969 y aunque su deseo era ser enterrado en Normandía nadie lo cumplió.

John Steele en Sainte Mere Eglise

En la película El Día Más Largo se cuenta de una forma bastante verosímil, interpretada por el simpático actor Red Buttons, la aventura de John Steele en la madrugada del Día D. El pueblo tiene bares, calles, hoteles y todo lo que pueda llevar nombre, dedicados a John Steele y podemos ver objetos personales pertenecientes a Steele en el Airborne Museum.

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